Bactéria chilena vive em ambiente similar ao de Marte

O deserto Atacama situa-se na borda ocidental da América do Sul, cobrindo grande parte do norte do Chile e partes da Argentina. É o mais próximo possível de “chegar a Marte” permanecendo aqui na Terra. No alto do topo do vulcão de Socompa, na extremidade oriental do deserto do Atacama, a atmosfera é fina, a radiação ultravioleta é intensa, e o clima é seco. No entanto, o improvável foi encontrado: Vida.

Próximo a 6.050 metros de altura no vulcão Socompa, os investigadores do Alpine Microbial Observatory da Universidade do Colorado encontraram uma próspera e complexa comunidade microbiana, que parece ser apoiada pelos gases provenientes vulcânicas ao redor do topo. O AMO estuda as dinâmicas de microorganismos do solo em ambientes extremos desde florestas montanhosas até alpes de tundra.

O deserto Atacama é o lugar mais seco da Terra. Estações meteorológicas em Antofagastana, região do Chile, registram uma média de apenas milímetros no índice de precipitação por ano, e um certas estações meteorológicas de Atacama, nunca uma única precipitação (chuva para os íntimos) fora registada ao longo da sua vida operacional. Este clima extremo já foi muitas vezes comparada à superfície de Marte. Acredita-se que ambos ambientes são tão semelhantes que um artigo publicado na Science em 2003, utilizou-o numa tentativa de recriar as experiências que a Viking Um e Dois realizadas sobre a superfície marciana.

É também uma prova terreno para equipamentos que a NASA tenciona enviar a Marte um dia. Dadas as semelhanças geológicas, a descoberta de vida em tal lugar hostil sugere que a vida poderia existir em noutros locais.

As comunidades microbianas no topo de Socompa são “são pequenos oásis na paisagem árida do Deserto do Atacama, e são suportados ppor gases vindos do interior da Terra”, de acordo com Steven Schmidt, autor da pesquisa. Em um artigo publicado na edição de fevereiro da Applied and Environmental Microbiology, pesquisadores relataram os resultados de um combinado “biogeoquímicos e uma abordagem molecular e filogenética” para analisar o sistema. Eles extraíram material genético, utilizando novas técnicas através de PCR e reações de clonagem, afim de tomar um “instantâneo” da diversidade genética em cima da montanha.

O solo vulcânico genéricos existente na área tornou-se a casa de algumas variedades de Actinobactérias e fungos. As áreas em torno das fumarolas vulcânicas, por outro lado, verificou-se que a casa de comunidades microbianas fotoautotrófica (ou seja, que fazem fotossíntese) e espécies recém-identificadas de ácaros. Alguns dos produtos químicos básicos necessários para a vida se manter são fornecidos pelo próprio vulcão. Como co-autor do estudo, Elizabeth Costello diz, “é como se essas bactérias vivessem em pequenas estufas vulcânicas.”

Uma segunda expedição para o lugar foi realizada no mês passado também. Apesar do local é extremamente remoto, exigindo dois dias dirigindo, mais dois dias de caminhada, pegadas foram encontradas o que foi motivo de preocupação dos pesquisadores pela possibilidade de terem destruído as comunidades de plantas encontradas lá. Com uma maior compreensão dos extremófilos que vivem no limite, por assim dizer, aqui na Terra, isso pode reforçar a nossa capacidade para encontrar esses organismos similares em todo o sistema solar.

Relevante para essa especulação, um documento foi publicado no periódico Geology que descreve a modelagem da superfície do Monte Olimpo, o maior vulcão de Marte; por sinal, mais alto que o monte Everest. O monte Olimpo possui 30 km de altura, enquanto o “nanico” Everest possui pouco mais de 8 mil metros. Monte Olimpo é, pelo que se sabe até agora, o maior vulcão do sistema solar. à esquerda tem uma imagem do monte Olimpo, em Marte. Clique nela para ampliar.

Os resultados indicam que algumas das características do terreno sobre este pico são melhores explicadas pela presença de argilas, que foram manchados noutro lugar em Marte. Argilas exigem água, que pode ser outra razão para suspeitar que Socompa poderia ser um razoável ambiente similar a Marte.


Fonte: Ars Technica

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