Os polos agitados de Enceladus

Enceladus é uma das maravilhas do mundo saturniano. Ela foi descoberto em 28 de agosto de 1789 perlo astrônomo William Herschel, sendo um dos astros mais refletivos do Sistema Solar, embora seja muito pequeno: cerca de 400 km de diâmetro, enquanto o diâmetro equatorial da Lua (a “nossa” lua) possui mais de 3.400 km de diâmetro. Em 1980, quando a Voyager passou por Enceladus, foram tiradas algumas fotografias, onde via-se um satélite com muitas crateras em seu hemisfério norte, mas poucas crateras no hemisfério sul. Enceladus possui muitos gêiseres, e ao expulsar a água quente em alta pressão, se congela no meio frio do Espaço. Parte deste gelo é atraído de volta a Enceladus e outra parte foge do campo gravitacional do satélite.

Não apenas isso, Saturno é 95 vezes mais massivo que a Terra, e a órbita ao redor do Senhor dos Anéis é de insanas 33 horas, uma hora mais lenta que uma Uno com Escada faria, mas ainda assim é um valor absurdo. Quando a sonda Cassini-Huygens passou por Enceladus, tirou fotos de uma área no hemisfério Sul que recebeu o nome de “Garras de Tigre”: quatro fendas paralelas, semelhantes às falhas geológicas que separam as placas continentais, como acontece no limite entre a placa das Américas e a da Europa. À medida que Enceladus orbita Saturno, é amassada que nem massa de pão pelas titânic… saturnânicas forças gravitacionais do planetão. É isso que promove o calor no interior do satélite.

A drª Alyssa Rhoden é pesquisadora do Southwest Research Institute, com uma magnífica página pessoal cheia de informações a respeito de sua carreira e trabalhos publicados. Alyssa e seus colaboradores estudam as observações feitas pela sonda Cassini como evidência de que a crosta de gelo nesta lua difere dos polos para o equador (do referido satélite, não o país), chegando à conclusão que a espessura da camada superficial leva às diferentes atividades tectônicas de sul para norte. A superfície do polo sul é claramente a “mais jovem”, e isso é determinado pela falta de crateras.

A região do polo sul com as faixas de tigre não possuem crateras, enquanto as regiões dos polos equatorial e norte têm crateras. Análises anteriores já demonstraram que quanto mais crateras, mais velho é o terreno. Isso tudo significa que existem processos geológicos ativos alterando a superfície do polo sul, assim como acontece aqui na Terra, que nem de longe possui a quantidade de crateras que tem na nossa Lua.

Outra pergunta que aparece: por que apenas a região sul? A resposta pode estar na espessura do gelo. Se em um ponto a casca gelada de Enceladus estivesse totalmente congelada, a dissipação das tensões das marés seria concentrada no equador. Com o tempo, essas tensões esquentariam no interior, formando bolsões de água líquida. Conecte esses bolsos e você poderá obter um oceano líquido global. Um oceano global significa que a concha gelada e o interior rochoso não estão mais em contato. Isso muda a maneira como as tensões das marés são distribuídas, levando ao aquecimento mais alto nos polos e mais baixo no equador.

Claro, isso ainda não explica por que o polo sul é mais ativo. Esse novo regime levaria a um gelo mais fino nos polos, com o gelo mais fino no polo sul, possivelmente 10 quilômetros mais fino. Nos modelos de Rhoden, quando o gelo está velho e frio, o estresse causado pode ser diminuído. Entretanto, se a espessura da camada de gelo diminuir entre 0,5 e 5 quilômetros, o gelo não pode suportar o estresse sem deformar e rachar, e isso seria a origem das listras de tigre

A pesquisa foi publicada no periódico Earth & Planetary Science Letters

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